Ondertussen ben ik al een weekje of 2 in Argentinië. Gestart met een bezoekje aan  Buenos Aires. 1,5 dag is echt veel te kort om de hele stad te verkennen, maar ik was aangenaam verrast. BA is een kleurrijke stad met veel historie en veel leuke plekjes.

Vervolgens richting ’t vliegveld voor de laatste 3 uur vlucht. Heel irritant dat het maximale gewicht voor binnenlandse vluchten slechts 15 kg is. Dus vooraf alles opgesplitst in twee backpacks en als een ware pakezel mijn weg gevonden naar de incheck balie.

Twee tassen van 15 kg en een derde als handbagage 😅. De backpackerlimiet ruimschoots overschreden en toch echt minimaal ingepakt. Op de terugweg gaat er zeker 10 kg minder in zitten. Zal toch blij zijn als ik tijdens de tocht iets lekkers te knabbelen heb.

Na een ontspannen vlucht aangekomen in El Calafate. Met taxi ‘Max V’ die met 140 km/u richting het dorp snelde was ik zo bij mijn hostel. Of ik nog iets terug herkende na 12 jaar? Nou weinig 😅.

’s Avonds met de crew en drankje gedaan en kennis gemaakt met mijn mederuiters. Een dag later begon de Academy. Een week die georganiseerd wordt voor toekomstig deelnemers aan de derby. Een ontspannen week om kennis te maken met de cultuur, de paarden en de omgeving.

Het startkamp ligt op een 7 uur rijden van El Calafate in de middle of niks. De laatste 50 km gaan we van de weg af en is het 2.5 uur hobbelen naar de Estancia. Daar aangekomen worden ons de slaapplekken gewezen en verblijven we in iglotenten met veldbedden.

Omdat de reis voorspoedig was gegaan konden we in de namiddag al direct paarden zadelen en gaan rijden. Ik kreeg een zwarte met kol en 2 witte sokken en bleek een braaf dier. Gelukkig maar, want de nieuwe zadels moeten ingereden worden en zitten nog niet comfortabel. De wijze van rijden is totaal anders dan ik gewend ben en kreeg meteen een spoedcursus ‘rijden-als-een-gaucho’.

Hoewel ik me niet heb aangesloten bij de ‘afgevallen’ club voel ik me een grote beginner en de onzekerheid of dit avontuur niet een stap de groot gaat zijn begint al te knabbelen.

Na een heerlijke maaltijd en goede nachtrust vullen de dagen erna zich met bergen informatie. Survival training, EHBO, hoe zadel je je paard, rijden navigatie en gps, weersomstandigheden etc. etc. En natuurlijk verschillende oefenritjes. Op woensdag zouden we een kampeer nachtje gaan doen, maar deze werd een dag uitgesteld. Er lag namelijk sneeuw op onze overnachtingsplek en omdat het een laagdrempelige kennismaking is wilde ze ons niet meteen in het diepe gooien.

Een dag later zijn we vertrokken en het was fantastisch. Het landschap is wild en de bergen staan als grote reuzen om de valleien. Stenen, rotsen, veel lage struiken en geen gebaande paden. We gingen door rivieren en bossen om uiteindelijk bij een prachtige plek aan te komen om te overnachten.

Mijn kampementje (lees, grootste ruiter met de kleinste tent) is prima in orde. Ondanks een paar graden vorst heb ik het niet koud gehad. Dat ik er om half 4 uit moest door een volle blaas was wel even een ding, maar eenmaal buiten was er een volle maan en prachtige galaxy te zien.

De laatste dag terug naar de estancia was fantastisch, we moesten een groep paarden ophalen uit de vallei en deze naar het startkamp begeleiden. Vooraf werd gevraagd of je mee wilde om gas te geven, of het liever rustig aan wilde doen. Ik kwam terecht in de eerste groep 😌

Geen idee wat ik moest doen, maar het ging hard de berg af. Het paard wat ik reed, een zwarte Breezer-look-a-like was een echte tank en ging overal dwarsdoorheen. Echt machtig gaaf om zo’n spierbundel te mogen rijden.

De week was snel voorbij en na een hele trage lange terugrit van 10 uur ben ik weer in El Calafate. Nog een paar dagen uitrusten voordat we zondag de 27ste alle ruiters voor de race gaan ontmoeten. De 28ste gaan we richting het startkamp en op 3 maart is de start.

Ben ik er klaar voor? Ik denk het wel. Het wordt enorm moeilijk en er kan van alles gebeuren onderweg. Ik hoop vooral op droog weer en niet teveel wind. Mijn goal is om de finish te halen en uit de adventure class te blijven.

Aart en Georgette gaan op deze pagina updates bijhouden over mijn race. Zelf ga ik daar niks van meekrijgen en het is fantastisch om alles later terug te lezen. Over een paar dagen komt de tracker kaart online: https://equestrianists.com/gaucho-derby/.

Bij deze alvast grote dank aan Aart en Georgette. Iedereen veel volg en leesplezier en tot over 2 weken!

Adios, Esther